Agua potable mas limpia y barata

Carlos Alberto Gutierrez Robayo

El Instituto Químico de Sarrià (IQS) ha desarrollado una nueva tecnología que permite potabilizar aguas contaminadas por nitratos de una forma más sostenible, sin generar residuos, y un 60 % más barata. La técnica, que ya han patentado, la han denominado ‘electrodesnitrificación’.

Según ha informado hoy el IQS, el prototipo de potabilizadora mediante esta tecnología está en funcionamiento experimental desde octubre de 2013 en la Sección de Ecotecnología del Departamento de Ingeniería Química IQS y ya «ha alcanzado las expectativas de calidad y coste del agua tratada».

Los químicos han recordado que la eliminación de nitratos para potabilizar el agua hasta la concentración máxima de 50 ppm (partes por millón) que recomienda la OMS, constituye un desafío tecnológico y un grave problema de ámbito mundial ya que el agua dulce superficial (lagos, ríos y embalses) supone solo el 0,3 % del agua dulce disponible.

El agua subterránea es la principal fuente de agua dulce, pero la actividad humana agrícola y ganadera ha contaminado los acuíferos con nitratos y se calcula que un 20 % de los pozos de agua subterránea de la UE están contaminados.

Productos tóxicos

Hasta ahora, las técnicas para remediar el agua contaminada por nitratos son la ósmosis inversa, la electrodiálisis y las resinas de intercambio iónico, pero son procedimientos que generan hasta un 20 % de salmuera de nitratos y otras sales que constituyen un residuo tóxico y peligroso difícil de eliminar y que consume del orden del 20% del agua. En ellas, según el IQS, el coste promedio total del tratamiento es como mínimo del orden de 8 o 9 euros por kilo de nitrato eliminado.

Una alternativa es el tratamiento biológico que no genera residuos, pero exige una fuerte inversión en obra civil que asimila sus costes al de las otras técnicas disponibles.

La nueva tecnología de electrodesnitrificación, según el IQS, es «absolutamente limpia y libre de residuos» y opera a 5 o 6 euros por kilo de nitrato eliminado, un 60 % menos del coste total (considerando inversión, explotación y mantenimiento) respecto a las mejores tecnologías disponibles para la eliminación de nitratos. Según el IQS, la electrodesnitrificación transforma el nitrato contaminante de las aguas en nitrógeno gas inocuo y oxígeno. En definitiva, en aire.

Además, la nueva tecnología usa como reactivo el propio contenido natural en cloruros de las aguas de pozo y el aprovechamiento del agua es integral y no genera ningún residuo, tóxico o no, líquido o sólido, según sus creadores.

La estrategia de Hydrokemós –la ‘spin off’ que se hará cargo de gestionar esta tecnología– es construir de forma inmediata una planta semiindustrial de demostración que tratará 50 metros cúbicos al día ubicada en un pozo contaminado real y vender la licencia contra royalties de la tecnología a las compañías mundiales de tratamiento y distribución de agua potable.

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